Όλα για συνδέσμους και πληροφορίες
NASA: «Όλα καλά» μετά την καταστροφή του καθρέφτη του τηλεσκοπίου Webb
Πιστωτικές Κάρτες

NASA: «Όλα καλά» μετά την καταστροφή του καθρέφτη του τηλεσκοπίου Webb

ΕγώΚατά κάποιο τρόπο, το τελευταίο μέρος που θα θέλατε να τοποθετήσετε το διαστημικό τηλεσκόπιο James Webb είναι, λοιπόν, στο διάστημα. Εάν διαθέτετε ένα αυτοκίνητο 10 δισεκατομμυρίων δολαρίων, δεν θα το άφηνα έξω σε μια καταιγίδα χαλαζιού, και ενώ δεν υπάρχει χαλάζι στο διάστημα, υπάρχουν πολλά μικρομετεωροειδή – συντρίμμια υψηλής ταχύτητας που δεν είναι μεγαλύτερα από έναν κόκκο σκόνης, αλλά κινούνται τόσο γρήγορα που μπορούν να συσκευαστούν ένα αληθινό καταστροφικό wallop. Κάθε μέρα, εκατομμύρια τέτοια θραύσματα πέφτουν βροχή στη Γη, αλλά αποτεφρώνονται στην ατμόσφαιρα πολύ πριν φτάσουν στο έδαφος. Το Webb, σταθμευμένο σε ένα σημείο στο διάστημα 1,6 εκατομμύρια χιλιόμετρα (1 εκατομμύριο μίλια) από τη Γη, δεν έχει τέτοια προστασία. Και ως NASA και οι υπολοιποι ανέφεραν ότι την περασμένη εβδομάδα, ο καθρέφτης του – η καρδιά του διαστημικού τηλεσκοπίου – έχει ήδη χτυπηθεί πέντε φορές από μικροσκοπικές διαστημικές κηλίδες, η πιο πρόσφατη από τις οποίες έχει προκαλέσει πραγματική, αλλά διορθώσιμη, ζημιά.

Ο καθρέφτης του Webb είναι ένα εξαιρετικό κομμάτι μηχανικής. Με διάμετρο 6,5 m (21 πόδια, 4 ίντσες) και αποτελείται από 18 εξαγωνικά τμήματα, καθένα από τα οποία μπορεί να μετακινηθεί κατά μήκος επτά διαφορετικών αξόνων για να επιτρέψει στους ελεγκτές να εστιάσουν το συνολικό όργανο. Μαζί, τα τμήματα, κατασκευασμένα από βηρύλλιο, έχουν έκταση 25 τετραγωνικών μέτρων (269 τετραγωνικά πόδια). Όλα είναι καλυμμένα με αντανακλαστικό χρυσό, αλλά σε μια μεμβράνη τόσο λεπτή που, αν την ξεφλούδιζαν και την χτυπούσαν σε μια σφαίρα, δεν θα ήταν μεγαλύτερη από μια μπάλα του γκολφ. Εν τω μεταξύ, το βηρύλλιο είναι τόσο ομαλά γυαλισμένο που αν επεκταθεί στο μέγεθος των Ηνωμένων Πολιτειών, η μεγαλύτερη ατέλεια του θα ήταν 7,6 cm (3 ίντσες). Αυτό είναι ένα καλό κομμάτι υλικού για να το αφήσετε εκτεθειμένο στα διαστημικά στοιχεία. Αλλά αν πρόκειται να κάνετε τη δουλειά σας εκεί που κάνει ο Webb, είναι ένα ρίσκο που πρέπει να πάρετε.

Αυτό που κάνει το πρόσφατο χτύπημα μικρομετεωροειδών ιδιαίτερα ανησυχητικό είναι ότι ενώ οι επιστήμονες της NASA προσομοίωσαν τέτοιες συγκρούσεις στο έδαφος, η πρόσκρουση που συνέβη είναι μεγαλύτερη από αυτές που μοντελοποίησαν. «Με τον καθρέφτη του Webb εκτεθειμένο στο διάστημα, περιμέναμε ότι οι περιστασιακές κρούσεις μικρομετεωροειδών θα υποβάθμιζε χαριτωμένα την απόδοση του τηλεσκοπίου με την πάροδο του χρόνου», δήλωσε ο Lee Feinberg, διευθυντής οπτικών τηλεσκοπίων Webb σε μια δήλωση. «Αυτό… είναι μεγαλύτερο από ό,τι υποθέτουμε οι προβλέψεις μας για την υποβάθμιση».

Αυτό δεν σημαίνει εξ αποστάσεως ότι το τηλεσκόπιο έχει υποστεί σοβαρή ζημιά προτού καν μπορέσει να εκτελέσει τη δουλειά του. Η θέση των τμημάτων του καθρέφτη μπορεί να μετακινηθεί σε βήματα που μετρώνται σε νανόμετρα – ή δισεκατομμυριοστά του μέτρου – επιτρέποντας σε ένα κατεστραμμένο τμήμα να επαναεστιαστεί με ακρίβεια για να ακυρωθεί η επίδραση του ding. Τα πληρώματα εδάφους έχουν ήδη προσαρμόσει ανάλογα το κατεστραμμένο τμήμα, κρατώντας το τηλεσκόπιο σε καλό δρόμο για να δημοσιοποιήσει τις πρώτες του εικόνες στις 12 Ιουλίου.

Ο Webb έχει τρόπους να αμυνθεί. Η NASA μπορεί συχνά να προβλέψει την προσέγγιση των ντους μικρομετεωροειδών και το τηλεσκόπιο μπορεί να μετακινηθεί για να τοποθετήσει τον καθρέφτη του μακριά από την κατεύθυνση των εισερχόμενων συντριμμιών. Αλλά δεν υπάρχει καμία αμφιβολία ότι κατά τη διάρκεια της δεκαετίας περίπου που πρόκειται να λειτουργήσει το τηλεσκόπιο θα έχει τατουάζ ξανά και ξανά από σκόνη και κόκκους υψηλής ταχύτητας. Δεν υπάρχει καμία αμφιβολία, ωστόσο, ότι την ίδια δεκαετία, το Webb θα πρέπει να επιστρέψει επίσης υπέροχη επιστήμη. Το διάστημα είναι ένα επικίνδυνο μέρος για επιχειρηματική δραστηριότητα—αλλά είναι επίσης πολύ πλούσιο.

Αυτή η ιστορία εμφανίστηκε αρχικά στο TIME Space, το εβδομαδιαίο ενημερωτικό μας δελτίο που καλύπτει όλα τα πράγματα στο χώρο. Μπορείτε να εγγραφείτε εδώ.

Περισσότερες ιστορίες που πρέπει να διαβάσετε από το TIME


Γράψε σε Jeffrey Kluger στο jeffrey.kluger@time.com.

Αφήστε μια απάντηση

Η ηλ. διεύθυνση σας δεν δημοσιεύεται.

back to top